Zagat-opas kokosi ensimmäisenä maailmassa yhteen tavallisten ihmisten arviot ravintolakokemuksista

Arvostetun ravintomaailman Zagat-oppaan kehittivät Tim ja Nina Zagat vuonna 1979 ja aluksi siinä listattiin ainoastaan New Yorkin ravintoloita. Zagat oli tuolloin ensimmäinen ravintola-opas, joka systemaattisesti keräsi ihmisten arvioita ravintoloista, jotta ruokapaikkaa etsivien valinta helpottuisi. Ensimmäistä osaa varten Tim ja Nina Zagat haastattelivat ystäviään heidän ravintolakokemuksistaan. Parhaimmillaan Zagat-oppaat ovat kattaneet 70 kaupunkia ja niitä varten on kerätty arviot 250 000 ihmiseltä. Kyseessä on hienoja ravintoloita listaava ja arvosteleva opas, jonne pääsy voi tarkoittaa melkoista lisäystä asiakaskuntaan. Ravintoloille voidaan jakaa yhteensä 30 pistettä ja arviossa käydään läpi palvelu, hinta, sisustus ja ruoka. Lisäksi ravintoloista lisätään usein sanallinen arvio. Ravintolat on jaoteltu hintaryhmittäin ja sen mukaan, minkä maalaisen keittiön aterioita ravintola tarjoaa. Zagat on laajentanut opasvalikoimaansa kattamaan myös mm. parhaat ravintolat häävastaanottoja tai kokouksia varten. Lisäksi Zagat oppaita on tehty mm. hotelleista, yöelämästä, ostospaikoista, eläintarhoista, musiikista, elokuvista, teattereista, golf-kentistä ja lentoyhtiöistä.

Tim ja Nina Zagat ovat molemmat valmistuneet Yalen yliopistosta vuonna 1966. Idea ravintolaoppaasta sai alkunsa yliopiston markkinointikurssilla, mutta tuolloin kumpikaan heistä ei osannut aavistaa, että tästä tulisi heille vielä ammatti. Aluksi kyse olikin enemmän harrastuksesta ja hauskanpidosta. Opasta alettiin kehittää, kun pariskunta matkusti Pariisiin ja kyselin ystäviltään ravintolasuosituksia kaupunkiin. Kotiin palattuaan he järjestivät kyselyn paikallisten ruokapaikkojen asiakkaille. Ihmiset innostuivat vastaamaan ja pariskunta päätti ehdottaa ideaa painetusta oppaasta kustantajalle. Kustantaja kuitenkin kieltäytyi, selittäen että ihmiset haluavat kuulla mieluummin asiantuntija-arvioita koko maan alueelta, eivät paikallisia arvioita tavallisilta ihmisiltä. Pariskunta päätti alkaa kustantaa opasta itse. Nina Zagat kertoo, että oppaiden avulla he halusivat korostaa ihmisten oikeita kokemuksia ruokailusta tietyssä ravintolassa. Ennen tätä ravintoloita arvioivat lähinnä muut ravintola-alan ammattilaiset ja niiden paremmuutta mitattiin esimerkiksi Michelin-tähtien avulla. Zagatin kautta mielipiteensä pääsivät kertomaan nekin, jotka eivät olleet ravintola-alan eksperttejä, mutta joiden kokemus on ravintolan pitäjälle erittäin tärkeä. Nämä arviot kiinnostivat lukijoita valtavasti, sillä niiden perusteella oli ensimmäistä kertaa mahdollista kuulla laajemmalta yleisöltä heidän kokemuksestaan kyseisessä ravintolassa. Zagat on jo alkuajoistaan lähtien systemaattisesti kieltäytynyt mainostamasta yksittäisiä yrityksiä, sillä opas on haluttu pitää käyttäjälähtöisenä. Tim Zagat toteaa, että heidän kohderyhmänsä ovat aina olleet tavalliset ravintolakävijät, eivät ravintolat ja he ovat muistaneet ketä palvelevat. Zagat halusi alusta asti tulla tunnetuksi rehellisistä arvioistaan ja helposta käytettävyydestään.

Zagatin menestys lähti nousuun kun New York -lehti teki oppaasta kansijutun vuonna 1986. Oppaita myytiin 75 000 kappaletta kuukaudessa ja Zagatit siirtyivät työskentelemään oppaan parissa täysipäiväisesti. Vuonna 1999 oppaasta ilmestyi online-versio. Zagat on joutunut mukautumaan uusiin haasteisiin internetin aikakaudella, jolloin sen haastajiksi ovat nousseet useat yhteisöpalvelut joihin käyttäjät voivat suoraan kirjoittaa kommenttejaan ja arvostelujaan käyttämästään palvelusta. Zagat muutti Google alle vuonna 2012 ja nykyään Zagatin arviot tulevat näkyviin mm. Googlen karttapalvelun käyttäjille näiden etsiessä alueelta sopivaa ravintolaa. Zagat on keskittynyt nyt suurimmaksi osaksi Yhdysvaltoihin, mutta tarjoaa edelleen arviot myös Lontoon ravintoloista. Google onkin halunnut Zagatin avulla keskittyä nimenomaan esittelemään paikallista tarjontaa. Zagatilla on kuitenkin käytössään myös omat nettisivunsa, joiden kautta se jatkaa useampien kaupunkien palveluiden listaamista. Nina Zagat toteaa nyt, että monin tavoin alkuperäinen Zagat-opas oli nykyisen sosiaalisen median edelläkävijä. Zagatit kiittelevät sitä, että he ovat todella onnistuneet löytämään elämässään jotain mitä rakastavat ja tekemään siitä itselleen ammatin. He käyvät nykyään puhumassa Yalen opiskelijoille urastaan ja kannustavat muitakin toteuttamaan ideoitaan.